Project – Mesten tegen de klok

Ploeger Oxbo Groep is een wereldwijd toonaangevende fabrikant van gespecialiseerde oogstmachines. In Belfeld ontwikkelt het concern haar vooruitstrevende mestinjectiemachines: ‘Je moet snel ontwikkelen en de markt op. Anders ben je out of business’.

Engineer Ronald Wouters van Ploeger deed in zijn loopbaan veel kennis op van deze machines. Hij kwam drie jaar geleden naar Belfeld om voor deze voor Ploeger nieuwe productgroep op te zetten. “De uitdaging is: waarmee en hoe kun je zo’n machine verbeteren. Dat is best complex, want we hebben een enorm werkgebied. Geografisch, met klanten in heel Europa, maar ook qua toepassingsvelden. De ene machine rijdt met 8 km/u over het veld, injecteert mest in de bodem en moet zwaar werken, de andere rijdt 35 km/u en verspreidt alleen vaste mest boven de grond. Dan krijg je heel andere krachten op de voertuigen. De componenten worden compleet anders belast. Dat is het moeilijke van dit verhaal.”

Time to market

Vanaf nul beginnen met een productgroep is iets heel anders dan een bestaande machine doorontwikkelen. Kinderziektes liggen op de loer. Als je 1000 dingen moet bedenken, kunnen er  990 goed zijn maar 10 kunnen er falen. “We bouwen 40 tot 50 machines per jaar. Dat staat niet in verhouding tot de automotive. Door de lagere aantallen kunnen we niet dezelfde ontwikkel- en test tools gebruiken als de automotive markt . We kunnen ook geen vijf jaar testen en daarna pas de markt op. In die periode wordt je ingehaald door de concurrentie en ben je out of business.” Ronald gaf het al aan: door de uiteenlopende toepassingen zijn er veel varianten op de machine. Je zou elke toepassing eigenlijk voor langere periode bij de fabriek moeten testen met een prototype. Maar dit is in onze business niet haalbaar. Ploeger heeft geen grote test- en simulatieruimtes zoals de grote vrachtwagenproducenten die hebben. “We selecteren klanten, we noemen hen liever partners, waar we een eerste pilot machine een half jaar of een jaar laten draaien. Van hen krijgen we waardevolle feedback. Niet iedere klant is daar geschikt voor. De key is goede feedback. Op grond daarvan kunnen we gericht optimalisaties doorvoeren.“

Engineering en cable routing

De hoofdvestiging van Ploeger bevindt zich in Roosendaal. Hier zit ook de 25 man sterke engineeringsafdeling van het bedrijf. In Belfeld zit de dependance ‘application equipment’ die zich uitsluitend bezig houdt met de mestverspreidingsmachines: engineering, parts en services. Hier is ook VIRO medewerker Wim Bronckaers gedetacheerd: “Ik kende Wim van een eerdere samenwerking en we zochten een bepaald type engineer. Iemand die affiniteit heeft met onze machines. Het is grondstoffelijk, je moet een beetje van automotive weten, elektronica, hydrauliek,  mechanische constructie. VIRO heeft ons in het begin ook bijgestaan met Engineering Analysis, en niet te vergeten met cable routing. Hun opzet heeft ons echt geholpen om zelf op een hoger plan kabels te leggen. Zonder VIRO waren we daarmee niet op het niveau gekomen waar we nu zitten.”

Het is meer een fabriek op wielen

VIRO Constructeur Wim Bronckaers is nu een jaar gedetacheerd bij Ploeger in Belfeld: “Er is een nieuwe wereld voor me open gegaan die ik heel interessant vind. Je krijgt een heel andere kijk op voertuigen. Ik heb altijd in de automotive gezeten, in de auto’s en vrachtwagens, maar landbouwvoertuigen is iets compleet anders. Dat zijn meer fabrieken op wielen. Ik werk hier voornamelijk de issuelijsten af.  Dat kan iets met hydrauliek zijn, iets elektrisch, iets mechanisch dat moet worden uitgetekend. Al het werk dat hier binnenkomt en dat gedaan moet worden.”